Bret Gilliam: Der vielseitige Tauchpionier

Bret Gilliam
Bret Gilliam

Zuletzt aktualisiert am 10. Oktober 2023 von Steve Weinman

Der US-Taucher Bret Gilliam, einer der einflussreichsten Pioniere des Sporttauchens und auch einer der erfolgreichsten Unternehmer der Branche, ist nach einer Reihe von Krankheiten im Alter von 72 Jahren in Maine gestorben.

Gilliams Erfolge im Tauchen erstreckten sich über die meisten Aspekte des Sports. Physiologisch unbeeindruckt von Tieftauchgängen ohne die Hilfe von Mischgasen hielt er einmal den Weltrekord für den tiefsten Taucher in der Luft, indem er 138 in Roatán auf 1990 m abstieg und diesen Rekord später auf 145 m ausbaute.

Am bekanntesten ist er jedoch für seine Rolle bei der Popularisierung des Mischgastauchens durch die Gründung der Ausbildungsagentur Technical Diving International (TDI).

Gilliam wurde am 3. Februar 1951 als Sohn eines Marinekommandanten und seiner Frau an der US Naval Academy in Maryland an der Atlantikküste geboren und wuchs auf der Motoryacht auf, die seine Familie auch für die Umzüge zwischen ihren Posten nutzte. Er sagte, er könne schwimmen, bevor er laufen könne, und sein erstes Wort sei „Boot“ gewesen. 

Er war bereits ein erfahrener Freitaucher, als er im Alter von acht Jahren mit seiner Tauchausbildung begann und einen frühen YMCA-Kurs belegte, während die Familie in Florida lebte. Im Jahr 1960 begann er mit dem Sammeln von Fischen für städtische Aquarien und verdiente genug Geld, um bereits mit elf Jahren sein eigenes Boot zu betreiben. 

Gilliam schloss 1969 die High School mit dem Ruf einer herausragenden Feldsportlerin und Halbprofi-Surferin ab und studierte anschließend Geschichte und Politikwissenschaften an der University of Maine und am Bowdoin College. 

Während dieser Zeit hatte er mehrere Tauchjobs inne, insbesondere 1971 in der Karibik als Tauchleiter für VAST Inc., wo das Unternehmen an der Entwicklung neuer Nitrox- und Dekompressionsverfahren arbeitete, und begann sich für Unterwasserfotografie zu interessieren.

Da der Vietnamkrieg immer noch tobte, sollte Gilliam eigentlich in die US-Armee eintreten, doch aufgrund seines Hintergrunds wurde er zu einem geheimen Tieftauchprojekt der Marine versetzt, bei dem es darum ging, Atom-U-Boote zu filmen, die in einer Entfernung von bis zu 50 m in der Nähe der Taucher vorbeifuhren XNUMX Knoten.

Für Heldentum zitiert

1972 wurde er vor St. Croix auf den US-amerikanischen Jungferninseln wegen seines Heldentums angeklagt, nachdem er versucht hatte, seinen Tauchkameraden Rod Temple vor Weißspitzen-Hochseehaien zu retten, denen sie in einer Tiefe von etwa 55 m begegnet waren.

Gilliam blieb bei Temple, als er über 100 m in die Tiefe gezogen wurde, aber da er wusste, dass der andere Taucher inzwischen tot war, überlebte er einen freien Aufstieg außerhalb der Luft und eine anschließende Dekompressionskrankheit. 

Im Jahr 1971 hatte Gilliam vor St. Croix an Unterwassersprengungsarbeiten zur Vorbereitung eines Schifffahrtskanals gearbeitet, und der Verdienst von bis zu 500 US-Dollar pro Tag für diese gefährliche Arbeit verschaffte ihm das nötige Startkapital für seine ersten bedeutenden Investitionen. Im folgenden Jahr startete er mit der Gründung des Tauchshops und der Scubapro-Franchise VI Divers auf der Insel in das aufstrebende Freizeittauchgeschäft. 

Innerhalb weniger Jahre hatte das Unternehmen eine Reihe großer Tauchboote, Verträge mit Meereswissenschaftlern und Filmfirmen, eine kommerzielle Tauchabteilung und auch eine Luxusyacht-Charterflotte aufgebaut.

Bret Gilliam
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Das Unternehmen erbrachte Standortdienste für Hollywood-Filme, Fernsehserien und Dokumentationen mit den Machern von The Deep, The Island of Dr Moreau, Abyss, Miami Vice und Die Unterwasserwelt von Jacques Cousteau unter den vielen, die die angebotenen Einrichtungen nutzten. Gilliam, ein NAUI-Ausbilder, arbeitete mit den Filmteams als Drehortleiter, Kameramann und Betriebsleiter zusammen. 

1972 gründete er sein Beratungsunternehmen Ocean Tech und trat im Laufe der Jahre als Berater für Tauch- und Seerechtsstreitigkeiten sowie als Sachverständiger in etwa 400 Fällen auf und vertrat dabei sowohl Kläger als auch Beklagte in nahezu gleicher Zahl.

Größte Tauchsafari

1977 gründete Gilliam AMF Yacht Charters und wurde 1985 Präsident der Kreuzfahrtlinie Ocean Quest International, wo er einige Jahre lang als leitender Offizier auf deren 168 m langem Flaggschiff fungierte Ocean Spirit.

Dieses Schiff mit 10 Decks, dem größten Tauchsafarischiff der Welt, bietet Platz für 360 Passagiere sowie 200 Offiziere und Besatzungsmitglieder sowie ein 30-köpfiges professionelles Tauchteam. Mit 10 Tauchbooten und einer eigenen Dekompressionskammer würde es bis zu 1,000 Tauchgänge pro Jahr durchführen Tag in der Karibik vor Mexiko, Belize und Honduras.

Das Unternehmen wurde 1990 verkauft, in dem Jahr, in dem Gilliam Präsident von Sea Ventures wurde und die 43 Meter lange Motoryacht übernahm P'zzaz. Dank seiner klugen Investitionen in alle Aspekte des wachsenden Tauchgeschäfts war er zu diesem Zeitpunkt bereits seit fünf Jahren Multimillionär.

Ein wichtiger Faktor für seinen Beitrag zur Entwicklung des Tauchens waren jedoch seine Initiativen zur Ausarbeitung früher technischer Ausbildungsstandards und -protokolle für die Verwendung von Mischgasen und Kreislauftauchgeräten.

1991 trat Gilliam dem Vorstand der International Association of Nitrox & Technical Divers (IANTD) bei und fungierte als deren Vizepräsident. In diesem Jahr wurde er auch in den Vorstand der Freizeitagentur NAUI gewählt und wurde später deren Vorsitzender und Präsident. 

Doch im Jahr 1992 gründete er nach einer Meinungsverschiedenheit mit anderen IANTD-Direktoren zusammen mit Mitch Skaggs und Tanya Burnett International Training Inc, die Muttergesellschaft von TDI und später von Scuba Diving International (SDI) für Freizeittaucher und Emergency Response Diving International (ERDI). .

Gilliam blieb Präsident des in Maine ansässigen Unternehmens, bis es 2004 weiterverkauft wurde, und war maßgeblich an der Ausarbeitung der Inhalte für seine Schulungskurse beteiligt.

Lebensstil neu denken

Als leidenschaftlicher und einflussreicher Verfechter neuer Technologien, insbesondere moderner BCs und Tauchcomputer, übernahm Gilliam 1996 die Leitung des Instrumentenherstellers Uwatec USA, steigerte dessen Umsatz innerhalb eines Jahres um das Fünffache und erlebte im darauffolgenden Jahr den Weiterverkauf an Johnson Outdoors für fast 50 Millionen Dollar.

Er trat 1998 zurück, blieb aber bis 2000 als Berater tätig, dem Jahr, in dem er auch CEO von DiveSafe Insurance wurde.

Erst der Tod eines jüngeren Freundes im Jahr 2005 veranlasste ihn, seine Prioritäten neu zu überdenken, die meisten seiner Geschäfte zu verkaufen und sich auf „alles zu konzentrieren, wofür er keine Zeit hatte“. Seine verschiedenen Beteiligungen hatten zu diesem Zeitpunkt einen Wert von mehr als 80 Millionen US-Dollar.

Bret Gilliam
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Im Laufe seiner 50-jährigen Tauchkarriere, von denen er rund 30 Jahre in der Karibik und an anderen äquatorialen Tauchplätzen verbrachte, hat Gilliam schätzungsweise rund 19,000 Tauchgänge protokolliert. Er machte sich einen Namen als Unterwasserfotograf und produktiver Autor von Büchern und rund 1,500 Tauchartikeln – zwischen 1992 und 2005 war er Herausgeber oder Herausgeber mehrerer US-Tauchzeitschriften. 

Neben seinen anderen Leistungen war er ein qualifizierter Flugzeug- und Tauchpilot, Kapitän und Leiter der Druckkammer. Er erhielt zahlreiche Auszeichnungen und Auszeichnungen, war Mitglied des Explorer’s Club und wurde ab 2005 fünf Jahre in Folge von der Beneath the Seas Foundation zur Legende des Meeres gekürt.

Gilliam ließ sich in Maine nieder, wo er drei Häuser und seine Motoryacht hatte, und blieb weiterhin in Film- und Verlagsprojekten, als Redner und mit seiner Ocean Tech-Beratungstätigkeit aktiv. 

Rückblickend auf seinen Erfolg vor ein paar Jahren sagte er, dass seine unternehmerischen goldenen Regeln immer darin bestanden hätten, Kunden so zu behandeln, wie er selbst behandelt werden möchte, ihnen ein gutes Preis-Leistungs-Verhältnis zu bieten und niemals zu zögern, ein Unternehmen zu erweitern.

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Mark Brunning
Mark Brunning
9 Monate her

Sehr traurige Nachricht. Ich kannte Bret von 1988 bis 1990, nachdem er mich für Ocean Quest International in New Orleans angeworben hatte. Mein Gott, er war ein Charakter – laut, dreist, gesellig, lustig, großzügig und ein Außenseiter. Ein absolutes Einzelstück. Es war eine absolute Freude, ihn kennengelernt zu haben. Cheerio Mate.

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